Aunque Karl Benz (25/11/1844 – 04/04/1929) venía del mundo de la construcción y la maquinaría y poseía estudios en ingeniería, su primera etapa como empresario fue más bien un fracaso, e incluso las autoridades llegaron a embargarle las herramientas de su fundición de hierro y taller mecánico.

En 1871, funda su primera empresa en Mannheim y en 1872 se casa con la joven Bertha Ringer, que contribuiría de manera decisiva en el éxito posterior del joven empresario e incluso realizó el primer viaje en automóvil de larga distancia del mundo, por lo que se la considera la primera automovilista de la historia. Karl y Bertha Benz tuvieron cinco hijos.

bertha benzCuando tenía alrededor de 30 años, Benz trabajaba día y noche en el diseño de motores, de manera que, en 1879, tras una fase de desarrollo de dos años, consigue construir y patentar el primer motor de dos tiempos capaz de funcionar satisfactoriamente. Además, Benz obtiene varias patentes que resultarán fundamentales para el posterior perfeccionamiento de su motor de dos tiempos, entre las más destacadas, la creación de un mecanismo para regular el número de revoluciones en los motores.

En 1882, con la colaboración de nuevos socios y ya con más recursos a su alcance, el matrimonio Benz transforma la compañía que tenían en una sociedad anónima y la bautizan como Gasmotoren-Fabrik Mannheim, pero Benz no tardaría en dejar la compañía debido a las presiones e influencias de los socios.

Sin embargo, Karl no se da por vencido y un año más tarde, gracias a la ayuda financiera de empresarios Max Rose y Friedrich Wilhelm Esslinger fundan una nueva empresa conocida como Benz & Co Rheinische Gasmotoren-Fabrik y que, esta vez sí, es todo un éxito. En esta etapa, Karl Benz- ya sin preocupaciones financieras- se centra en el desarrollo y diseño de motores para coches y, además, comienza a desarrollar un concepto integral de vehículo en el que incorpora su motor de gasolina de cuatro tiempos, conocido como Motorwagen y que será presentado en 1886. Su competidor Daimler, lo haría en un vehículo de 4 ruedas.

Camino del éxito

Con el paso de los años, el incremento de la demanda de motores estacionarios lleva a Benz y a sus socios a trasladar la fábrica a un centro de producción más grande y con más capacidad, llegándose convertir en la segunda fábrica de motores más grande de Alemania. En 1893, Karl Benz patenta la dirección por manguetas en la construcción de automóviles y en 1896 desarrolló el contramotor, precursor de los motores de cilindros actuales.

Benz & Co sigue creciendo y fabricando nuevos y revolucionarios vehículos como, por ejemplo, el “Velo”, que se considera el primer automóvil fabricado en serie en todo el mundo con unas 1.200 unidades producidas. Desde entonces y hasta finales del siglo XIX, Benz & Co sigue creciendo y apostando por las innovaciones y las tecnologías hasta convertirse en el líder mundial en la fabricación de automóviles.

velo mercedes benzEn 1899, la compañía pasa a denominarse Benz & Cie y Karl Benz es nombrado director comercial. En menos de 10 años, la plantilla pasa de 50 a 430 trabajadores. En 1903, Benz pasa a formar parte del Consejo de Vigilancia con el objetivo de luchar contra la competencia con productos equiparables, pero rápidamente surgirán disputas entre los miembros de este Consejo y Benz y, este decide abandonar la empresa.